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    L’agriculture, plus que jamais

Des ex-employés d’IBM deviennent leur propre patron

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Lorsque Steve et Lisa Cooper ont pris conscience que leur ardent désir d’exercer l’agriculture, de diriger une entreprise agricole moderne et prospère, ne leur suffisait pas, ils ont fait ce que tout entrepreneur déterminé ferait : ils ont élaboré un plan.

Lisa et Steve Cooper à leur entreprise maraîchère qui se situe au nord de Toronto.

Lisa et Steve Cooper à leur entreprise maraîchère qui se situe au nord de Toronto.

Les Cooper exploitent une entreprise agricole familiale dynamique de 250 acres au nord de Toronto, en Ontario, avec leurs deux adolescents. Plus de quatre millions de consommateurs vivent à environ une heure de route de leur ferme où ils produisent plus de 30 cultures maraîchères différentes, élèvent des bœufs, des porcs, des chèvres et des dindons, et où ils vendent directement aux consommateurs en auto-cueillette et dans le cadre d’un programme d’agriculture soutenue par la communauté (ASC). L’idée de leur entreprise agricole remonte à l’époque de leur rencontre, lorsque Steve et Lisa travaillaient à IBM. « Le fait de travailler et de vivre dans une grande ville nous a permis de comprendre rapidement que nous voulions maîtriser davantage notre avenir, que nous souhaitions diriger notre propre entreprise et travailler à l’extérieur, confie Steve. Après avoir démarré notre ferme, il nous a fallu une dizaine d’années pour nous rendre compte qu’il ne suffisait pas d’être de bons agriculteurs pour réussir. Nous pouvions produire des cultures et du bétail, mais si nous ne possédions pas de compétences fondamentales en affaires (comme dans n’importe quelle petite entreprise), nous n’allions ni prendre de l’expansion ni prospérer. »

Steve Cooper fait visiter, en toute fierté, ses jardins à un jeune client.

Steve Cooper fait visiter, en toute fierté, ses jardins à un jeune client.

Les Cooper ont commencé à développer les compétences dont ils avaient besoin pour constituer une entreprise solide et durable lorsqu’ils ont entrepris de planifier l’orientation qu’ils souhaitaient prendre au cours des trois à cinq années suivantes. Pour élargir leurs horizons, ils se sont mis à voyager, à créer des réseaux et à acquérir de nouvelles compétences en participant à des programmes, comme le Programme avancé de leadership agricole et d’autres cours de leadership, afin de définir plus précisément l’objectif à atteindre pour leur entreprise. Avec des millions de clients et de consommateurs potentiels à proximité de leur ferme, il est apparu tout naturel d’établir des liens directs avec les consommateurs. Leurs efforts sur le plan opérationnel s’avèrent rentables. En effet, leur marché de producteurs, leur labyrinthe et leur exploitation d’agro-divertissement comptent désormais 500 familles qui participent à leur programme d’ASC pendant les mois d’été et 200 pendant l’hiver. L’ajout du bétail leur a aussi permis de fidéliser leurs clients en leur fournissant des aliments frais de la ferme toute l’année. Par ailleurs, en 2010, les Cooper ont été nommés Jeunes agriculteurs d’élite du Canada (après avoir également reçu le prix en Ontario) – une distinction particulière visant à souligner l’excellence de leur exploitation et l’ensemble de leur contribution positive à l’agriculture.

Steve Cooper anime une tournée de sa ferme.

Steve Cooper anime une tournée de sa ferme.

« Nous savons que les consommateurs sont désireux de rencontrer les personnes qui produisent leur nourriture et de voir ce qui se passe dans une ferme, indique Steve. Lisa et moi sommes vraiment à l’aise de discuter avec les gens et de répondre à leurs questions au sujet de l’agriculture. » Apprenez-en davantage sur la Cooper’s CSA Farm and Maze en cliquant ici (en anglais seulement).

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